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La Convergencia en las Redes de Telecomunicaciones por Cable

Revista Mundo-Contact

     

 

Alejandro Navarrete

Los antiguos sistemas de televisión por cable en México, ahora redes de telecomunicaciones por cable, han atravesado por un fuerte proceso de convergencia tecnológica y de servicios en la última década. Este proceso ha sido particularmente intenso en los dos últimos años, en los que las empresas de cable han trabajado en la modernización de sus redes, para ofrecer a sus clientes servicios de video, voz y datos a través de una misma infraestructura de telecomunicaciones. Esta triada de servicios que comprende a la televisión de paga, al Internet de banda ancha y a la telefonía se conoce como "Triple Play".

 
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    La Convergencia en las Redes de Telecomunicaciones por Cable

Alejandro Navarrete*

Los antiguos sistemas de televisión por cable en México, ahora redes de telecomunicaciones por cable, han atravesado por un fuerte proceso de convergencia tecnológica y de servicios en la última década. Este proceso ha sido particularmente intenso en los dos últimos años, en los que las empresas de cable han trabajado en la modernización de sus redes, para ofrecer a sus clientes servicios de video, voz y datos a través de una misma infraestructura de telecomunicaciones. Esta triada de servicios que comprende a la televisión de paga, al Internet de banda ancha y a la telefonía se conoce como "Triple Play".

Aun cuando se han incrementado notablemente los usuarios de servicios de telecomunicaciones en México desde finales de la década de 1990, todavía los niveles de penetración son bajos, en comparación con otros países con economías similares a la nuestra. La penetración de Internet llegó tan sólo a 9.8 usuarios por cada 100 habitantes en 2002 y la de líneas telefónicas fijas alcanzó las 14.7 por cada 100 habitantes en el mismo año, por debajo de otros países latinoamericanos como Colombia, Argentina, Chile, Brasil y Uruguay.

Las redes de televisión por cable en México suman más de 80,000 kilómetros de red y le dan servicio a cerca de 3 millones de suscriptores. Con el triple de suscriptores que la televisión restringida por satélite (DTH) y el cuádruplo de los de televisión restringida por microondas (MMDS), la televisión por cable es el servicio de televisión de paga más ampliamente difundido en México. La infraestructura de las redes de televisión por cable cuenta con las características apropiadas para ofrecer a sus suscriptores, además de la televisión por cable, servicios de Internet de banda ancha, de telefonía, de música digital y otros servicios digitales avanzados como video por demanda (VoD), video juegos y televisión digital de alta definición.

¿Qué es la convergencia?

La convergencia puede entenderse en al menos dos sentidos distintos pero complementarios: convergencia de servicios y convergencia de tecnologías. La convergencia de servicios se refiere a la confluencia, dentro de la infraestructura de telecomunicaciones de un mismo proveedor, de servicios que, hasta hace poco tiempo, se entendían como independientes y provistos, cada uno de ellos, por un operador de telecomunicaciones distinto. El servicio telefónico, el de televisión de paga y la proveeduría de servicios de Internet están ahora al alcance de los clientes de un solo proveedor de telecomunicaciones: el operador de televisión por cable.

Por su parte, la convergencia tecnológica se refiere a la integración, dentro de un mismo dispositivo de telecomunicaciones, de tecnologías inicialmente identificadas con servicios específicos. Las tecnologías de las computadoras, las televisiones, los aparatos telefónicos y las redes de datos se combinan para ofrecer dispositivos multimedia capaces de identificar y procesar señales asociadas a distintos servicios de telecomunicaciones. En este sentido, el tránsito de las tecnologías analógicas hacia las digitales ha favorecido este proceso de integración tecnológica.

PARTES DE UNA RED DE CABLE MULTI-SERVICIO QUE OFRECE EL "TRIPLE PLAY"

En el Centro de Recepción y Control (CRC) de las redes de cable se reciben las señales de televisión que han de transmitirse a los suscriptores y se instalan los equipos de comunicación, administración y control de los servicios de telefonía y acceso a Internet de banda ancha. Las señales de estos servicios viajan a través de la red bidireccional hasta las instalaciones del suscriptor. Ahí las señales del cable se dividen para alimentar y alimentarse de los equipos destinados a los servicios de video, voz y datos.

Las redes de cable convergentes

Las redes de televisión por cable tienen varias características que las hacen particularmente atractivas para albergar múltiples servicios y darle cabida a la convergencia:

Gran capacidad de transmisión. A diferencia de otras redes de telecomunicaciones, las redes de televisión por cable están diseñadas para poder transmitir grandes cantidades de información, ya sea video en múltiples formatos, imágenes de alta resolución, audio de alta definición o datos a alta velocidad. Acceso a la última milla. Las redes de cable llegan directamente hasta las instalaciones de sus clientes sin necesidad de utilizar infraestructura de terceros. Esto redunda en menores costos de los servicios y, por lo tanto, mejores precios para los suscriptores. Identificación del cable con sus clientes. Particularmente en las pequeñas poblaciones, las redes de televisión por cable incluyen contenidos locales y regionales que les permiten acercarse más a las comunidades a las que sirven. Los operadores de cable con frecuencia incluyen noticiarios locales y difunden eventos de la localidad. Integración de tecnologías inalámbricas. Las tecnologías inalámbricas pueden combinarse dentro de las redes de cable para ofrecer las ventajas de movilidad o servicio nómada. Los "hot spots" para acceso a Internet o el complemento de servicios de telefonía móvil, a través de tecnología WiFi, son algunas de las posibilidades de integración de tecnologías inalámbricas en las redes de cable.

Beneficios de la convergencia: el "todo incluido".

Servicios facturados en un solo recibo de pago. Trato con un solo proveedor de telecomunicaciones. Reducción de precios al adquirir paquetes de varios servicios. Integración de múltiples servicios en un número reducido de dispositivos de comunicación. Facilidad para integrar nuevos servicios y tecnologías dentro de la misma plataforma de comunicaciones.

¿Quiénes compiten ante la convergencia?

La convergencia en las telecomunicaciones enfrenta como competidores a proveedores que hasta hace poco trabajaban en mercados separados. Los operadores de cable, las compañías telefónicas, los operadores de televisión restringida por satélite (DTH), los operadores de tecnologías inalámbricas como MMDS, Wi-Fi y Wi-MAX trabajan todos en evaluar distintas alternativas para ofrecer múltiples servicios a sus clientes. Esto lo pueden hacer por sí solos o en asociación con otros operadores de telecomunicaciones.

En todo el mundo las compañías telefónicas buscan alternativas para ofrecer servicios de video a sus clientes, de igual forma en que los operadores de televisión por cable continúan penetrando el mercado de la telefonía y del Internet de banda ancha.

La industria del cable ante los retos de la convergencia

La convergencia de servicios de telecomunicaciones impone retos a los industriales del cable, tanto tecnológicos como económicos y organizacionales. Desde el punto de vista tecnológico, las redes de cable se convierten en redes bidireccionales de datos de alta velocidad y habilitan sus instalaciones con los equipos necesarios para ofrecer los nuevos servicios digitales. Este proceso de reconversión tecnológica se traduce en una inversión de la industria del cable que supera los 40 millones de dólares, sólo para habilitar el canal de retorno y equipar a los centros de recepción y control (cabeceras) con la infraestructura necesaria para proveer servicios de acceso a Internet de banda ancha. La provisión de otros servicios como telefonía y servicios digitales avanzados implican inversiones superiores a los 100 millones de dólares en todo el país.

Pero el reto de la convergencia no sólo involucra tecnología y dinero. Las empresas de cable están llevando a cabo una importante transformación organizacional para darles cabida a los nuevos servicios convergentes. Nuevas estructuras de organización, personal técnico calificado en telefonía y servicios digitales, ambiciosos programas de capacitación y nuevas estrategias de comercialización de servicios se están desarrollando dentro de la industria, como respuesta al reto de la supervivencia en un sector donde la competencia es el nombre del juego.

Más allá del "Triple Play"

La convergencia de tecnologías inalámbricas dentro de las redes de cable ofrece también la posibilidad de que los cableoperadores se conviertan en operadores de telefonía móvil. A esta nueva modalidad se le ha llamado el "Quadruple Play". De hecho, la inclusión de múltiples servicios dentro de las redes de cable como video por demanda (VoD), video juegos, música digital, televisión digital (DTV), televisión digital de alta definición (HDTV) y otros servicios digitales avanzados se dirige hacia un "Multiple Play".

En el futuro cercano, las redes de cable multi-servicios serán proveedoras de una amplísima gama de servicios de banda ancha para los usuarios, ofreciéndoles la conectividad que requieren e incluso las ventajas de acceso inalámbrico que necesitan.

Las compañías de cable que operan en ciudades como México, Guadalajara, Monterrey o Cancún ofrecen ya a sus clientes, en adición a la televisión por cable, servicios de acceso a Internet de banda ancha y televisión digital. Varias redes de cable están ya listas para ofrecer servicios de video juegos, música digital y video por demanda. Se espera que este mismo año se dé la autorización para que los operadores de cable puedan ofrecer servicios telefónicos por su cuenta, en la modalidad de "telefonía IP".

La tecnología IP seguirá ampliando su cobertura hacia nuevos servicios. La televisión IP (IPTV) es ya una realidad en Estados Unidos, en Europa y en varios países asiáticos. Al día de hoy 300,000 casas cuentan con servicios de video ofrecidos por telefónicas en los Estados Unidos y existen más de 250 comunidades de IPTV. En Hong Kong existen más de 350,000 suscriptores de IPTV y más de 1.5 millones de suscriptores de video por demanda (VoD) por IP. Se estima que para finales del 2007 unas 27 millones de casas contarán con servicios de IPTV en todo el mundo.

La convergencia se traducirá en una fuerte competencia entre las compañías de telecomunicaciones en los próximos años. En muchos casos se realizarán, como ya es el caso en algunas ciudades del país, alianzas estratégicas entre operadores de distintas tecnologías y servicios para entrar más rápidamente al juego multi-servicio.

En última instancia, la convergencia en telecomunicaciones llama, al menos en el corto y mediano plazos, a una nueva etapa de intensa competencia en beneficio de los usuarios finales.

FUENTE: Joe Weber, CableLabs Winter Conference 2005

 

*Alejandro Navarrete, Director de CINIT – CANITEC

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